Principal Autre Critique : « L'argent : la véritable histoire d'une chose inventée »

Critique : « L'argent : la véritable histoire d'une chose inventée »

Livres

Par Jacob Goldstein '04JRN (Hachette).

Par Lorraine Glennon |Automne 2020

Hachette

Dans la préface de L'argent : la véritable histoire d'une chose inventée , Jacob Goldstein '04JRN se souvient de l'impulsion de son nouveau livre : une conversation de 2008 avec sa tante, une poétesse titulaire d'un MBA. L'argent est une fiction, a-t-elle déclaré lorsqu'il a demandé où étaient passés les milliers de milliards de dollars qui avaient disparu lors de la crise financière de cette année-là. Il n'a jamais été là en premier lieu. Ses paroles ont été un moment eurêka pour Goldstein ; ils ont non seulement donné naissance à sa niche journalistique (il est maintenant coanimateur de NPR planète argent ), mais ils ont également formé ses convictions fondamentales sur le sujet. Loin d'exister sur un plan mathématique séparé de l'émotion humaine, l'argent – ​​insiste Goldstein – est fondamentalement, inaltérablement social. Il fonctionne parce qu'une société s'engage collectivement à considérer son argent comme de l'argent, à faire confiance à la réalité de cette chose inventée. Compte tenu de cette base plutôt ténue, il n'est pas surprenant que l'argent nous ait emmenés dans des manèges sauvages au fil des siècles. Dans De l'argent , Goldstein invite les lecteurs à ces aventures, servant de guide touristique de premier ordre tout au long.

Dans les premiers chapitres, Goldstein choisit son chemin à travers l'histoire de l'argent, partageant des faits originaux (dans les années 1840 et 50, des images du Père Noël ornaient certaines des 8 370 variétés de papier-monnaie aux États-Unis) et des histoires d'origine fraîches et informatives. Parmi ces derniers se trouve un récit fascinant de la sophistication économique de la Chine médiévale. À partir de 105 après JC, lorsqu'un eunuque a inventé une forme de papier rudimentaire pour tenir des registres dans une bureaucratie animée, la Chine a progressé au cours des neuf cents années suivantes vers une large utilisation du papier-monnaie. L'avènement de l'argent en Chine a déclenché non seulement un boom commercial, mais aussi une révolution sociale : une fois que le gouvernement est passé à la collecte des impôts au cours légal, une population qui avait longtemps été forcée de tisser et de planter parce que les impôts étaient payés en tissu et le grain était désormais gratuit. poursuivre d'autres vocations. En 1200, écrit Goldstein, la Chine était probablement la civilisation la plus riche et certainement la plus avancée technologiquement du monde.

Avance rapide jusqu'au milieu des années 1400, et la paysannerie chinoise était de retour à payer des impôts sur les tissus et les céréales. Que s'est-il passé? Les théories varient, mais Goldstein pointe du doigt l'empereur Hongwu, qui a fondé la dynastie tricentenaire des Ming en 1368 et qui a promu une autosuffisance radicale basée sur l'élimination du commerce chinois et le retour à un passé agraire idéalisé. Qu'il a réussi est ( hum ) une leçon de choses dans l'éphémère de la grandeur d'une seule nation. À l'aube du XXe siècle, le pays figurait parmi les moins développés du monde.

La discussion de Goldstein sur la Grande Dépression est une autre révélation. Il révèle comment les théories de l'économiste relativement obscur Irving Fisher sur la déflation et l'instabilité du dollar américain - des problèmes découlant, selon Fisher, de la valeur du dollar étant liée au poids de l'or - ont guidé Franklin Roosevelt dans les jours les plus sombres de 1933. Après fermant temporairement les banques du pays pour arrêter les ruées bancaires galopantes, FDR est passé à la radio et a apaisé les citoyens avec une leçon d'introduction à la banque. Il a ensuite publié un décret confisquant les lingots d'or et la plupart des pièces d'or possédées par tout Américain et a apporté son soutien à une législation qui a retiré les États-Unis de l'étalon-or. (La clarification élégante de ce concept par le livre est un cadeau pour les lecteurs.) Même si son directeur du budget a dénoncé la fin de la civilisation occidentale, Roosevelt n'a jamais hésité - et l'histoire l'a justifié. Pays après pays, l'économie a commencé à s'améliorer après que le gouvernement a abandonné l'étalon-or, note Goldstein.

Le livre propose trois scénarios différents pour l'avenir de la monnaie, dont le plus frappant est peut-être la théorie monétaire moderne (MMT). Comme l'a soutenu l'économiste Stephanie Kelton, le MMT postule qu'un gouvernement qui
crée plus de son propre argent n'a pas à craindre les dépenses excessives (un autre effet libérateur de l'abandon de l'étalon-or). Dans le cas improbable où inonder l'économie d'argent frais créerait une hyperinflation, l'antidote est tout aussi simple : augmenter les impôts pour réduire la masse monétaire. Kelton a attiré des acolytes aussi divers que Bernie Sanders et des magnats peu fiscaux.

Goldstein pense clairement que le MMT peut être une idée dont le temps est venu, arguant que nos méthodes actuelles de collecte et de distribution des recettes fiscales sont antidémocratiques. Dans un environnement où les mots impôts et déficits sont infiniment plus lourds encore que l'argent, cependant, obtenir un consensus sur la viabilité à long terme de l'approche de Kelton pourrait être le plus lourd de tous. Mais le MMT a peut-être eu son premier véritable essai en mars lorsque le Congrès a adopté la loi CARES de 2 000 milliards de dollars, donnant au livre une fin très opportune et stimulante.

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