Principal Autre La chasse au premier Exomoon est peut-être terminée

La chasse au premier Exomoon est peut-être terminée

Technologie scientifique Par David J. Craig |Hiver 2018-19

Vue d'artiste d'une lune (au premier plan, en bleu) en orbite autour de l'exoplanète Kepler-1625b. Crédit photo : NASA / ESA / L. Hustak

Découvrir une planète en dehors de notre système solaire est difficile. Repérer une lune en orbite autour d'une de ces planètes lointaines ? Eh bien, c'est encore plus difficile. C'est tellement dur, en fait, que personne ne l'a jamais accompli.

Mais bientôt cela pourrait changer. Dans un papier récent dans la revue Avancées scientifiques , les astronomes de Columbia David Kipping et Alex Teachey rapportent des preuves d'une lune autour d'une planète semblable à Jupiter appelée Kepler-1625b, qui orbite autour d'une étoile à quelque huit mille années-lumière de la Terre dans la constellation du Cygne. Grâce aux données recueillies par le télescope spatial Hubble de la NASA, les astronomes ont déterminé que lorsque la planète est passée devant son étoile à la fin de 2017, la brève atténuation de l'étoile a été suivie d'une seconde baisse de lumière plus subtile. C'est cohérent, dit Kipping, avec une lune traînant la planète comme un chien suivant son propriétaire en laisse.

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Les chercheurs de Columbia avaient précédemment publié des preuves plus provisoires du compagnon lunaire apparent de Kepler-1625b. Cette nouvelle étude contient des données à plus haute résolution qui suggèrent également que Kepler-1625b vacille légèrement lorsqu'il traverse l'espace, comme on pourrait s'y attendre si une lune était en orbite autour de la planète et exerçait une subtile attraction gravitationnelle dans différentes directions.

Kipping et Teachey disent qu'ils devront observer Kepler-1625b passer par son étoile au moins une fois de plus pour confirmer leurs découvertes. (Le prochain transit de la planète aura lieu en mai 2019.) Mais leur étude a déjà suscité l'enthousiasme des astronomes, non seulement parce qu'elle contient les preuves les plus convaincantes à ce jour d'une lune en dehors de notre système solaire - une soi-disant exomoune - mais aussi parce qu'elle suggère que le corps en orbite autour de Kepler-1625b ne ressemble à aucune des quelque 180 lunes connues de notre système solaire. Par exemple, le candidat exomoon de Kipping et Teachey semble être de la taille de Neptune, ce qui en ferait de loin la plus grande lune jamais découverte. Et sur la base en partie de sa trajectoire orbitale, les scientifiques disent qu'elle est probablement chaude et gazeuse, alors que toutes les lunes connues sont froides et rocheuses.

Cette lune aurait des propriétés assez surprenantes, explique Kipping, dont les recherches du laboratoire ont fait l'objet de la couverture du numéro d'hiver 2017-18 de Colombie Magazine . Si elle est confirmée par des observations ultérieures de Hubble, cette découverte pourrait fournir des indices essentiels sur le développement des systèmes planétaires et amener les experts à revoir les théories sur la formation des lunes.

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